Морской слон

   Морские слоны — род млекопитающих семейства настоящих тюленей, включающий наиболее крупных представителей отряда хищных млекопитающих. Своим названием они обязаны хоботообразному носу у самцов и большим габаритам. Несмотря на то, что морские слоны относятся к настоящим тюленям, по своему поведению и некоторым другим признакам они более напоминают ушастых тюленей. Существует два весьма похожих друг на друга вида — северный морской слон, обитающий на западном побережье Северной Америки, и южный морской слон, обитающий в Антарктике.

Внешний вид

    Свое название морские слоны получили не случайно, это животные действительно исполинских размеров. Длина тела у самцов южного морского слона может доходить до 5 м, вес до 2,5 т! Самки намного мельче и достигают в длину «всего» 3 м. От остальных тюленей морские слоны отличаются общей грузностью телосложения и большим количеством подкожного жира. Вес жировой прослойки может составлять 30% от общей массы животного.

Морской слон и пингвины

    Помимо размеров у морских слонов есть еще одна особенность, которая делает их похожими на настоящих слонов. Самцы этих животных имеют утолщенный мясистый вырост на носу, похожий на короткий хобот. В брачный период хобот используется для украшения, устрашения и как резонатор, усиливающий грозный рык.

Особенности поведения

    Большую часть жизни морские слоны проводят под водой, питаясь рыбой и моллюсками. Они способны нырять на глубину около 140 метров, задерживая дыхание более чем на два часа. При этом деятельность их внутренних органов замедляется, что позволяет сэкономить необходимое количество кислорода. Их естественными врагами являются касатки и белые акулы, поджидающие носатых тюленей в верхних слоях воды.

    На берег морские слоны выбираются только в теплое время года для того, чтобы произвести на свет потомство и зачать новое. Целых три месяца огромные колонии наполняют прибрежные зоны.

Морской слон

    Молодые трех - четырехлетние морские слоны вынуждены вести холостяцкий образ жизни — их вытесняют за края колонии более зрелые восьмилетние собратья. Считая такое положение дел несправедливым, они время от времени пытаются прорваться к «замужним» самкам, что приводит к новым поединкам.

Виды и ареал обитания

    Известно два вида этих морских млекопитающих — это северные и южные морские слоны. Первые встречаются на островах вдоль западного побережья Северной Америки. Они немного меньше своих южных родственников. Самцы весят 2,7 тонны при длине тела почти 5 м. Хобот у них достигает 30 см, что значительно крупнее, чем у «южан».

    Южные морские слоны собираются в колонии на субантарктических архипелагах и островах, таких как Кергелен, Маккуори, Херд и Южная Георгия. Отдельные особи встречаются на побережьях Австралии, Новой Зеландии и Антарктиды. Вес самых крупных самцов может достигать 3,5 тонны, а длина тела — 6,5 м. Самки обоих видов в два раза меньше своих партнеров.

Размножение

    На лежбища животные начинают прибывать к началу весны. Это конец августа – первая декада сентября (в южном полушарии лето наступает в декабре, а зима в июне). Вначале на каменистых берегах появляются беременные самки. Самцы подтягиваются попозже. Между ними тут же начинаются драки. Иногда они превращаются в целые кровавые побоища, так как у морских слонов довольно мощные передние клыки.

    В конце концов всё успокаивается, и каждый самец обретает гарем. В него может входить и 10 самок, и сто. Всё зависит от силы и агрессии самца. Рождение малышей приходится на сентябрь и октябрь месяц. Самки уползают рожать в укромные места. Детёныш появляется на свет один. Длина его тела доходит до метра, а масса составляет 25-30 кг.

    Мать выкармливает малыша молоком в течении месяца. Затем она возвращается к самцу и беременеет вновь. Срок беременности составляет 11 месяцев, то есть практически год. Малыш остаётся один. Мужает он уже без присмотра матери. Когда ему исполняется 3 месяца, он уплывает со своими сверстниками в открытый океан. После линьки, в конце февраля, лежбище покидают и взрослые звери до следующей весны. Половая зрелость у самцов наступает в 4 года, у самок в 2 года. Рожает самка каждый год на протяжении 10-12 лет. Живут эти животные в среднем 20 лет.

Детеныш

    Ещё один враг – это человек. В прошлые столетия он безжалостно уничтожал безобидных животных ради их жира. С одного убитого морского слона получали не менее 500 кг ценного продукта. В наши дни промысел этих морских животных запрещён. В связи с этим их количество возросло. Численность южных морских слонов на сегодняшний день составляет 750 тысяч голов. Не менее 250 тысяч животных живёт на острове Южная Георгия, столько же на островах Кергелен. Это крупнейшие лежбища огромных тюленей, которые они делят с пингвинами.

    Принадлежность морских слонов к настоящим тюленям сегодня является бесспорной, однако их позиция внутри этого таксона нередко становится предметом дебатов. Кинг высказал в 1983 году гипотезу, что морские слоны больше всего родственны роду тюленей-монахов и оба рода представляют наиболее древние формы настоящих тюленей. В 1996 году Бинида-Эмоднс и Рассел не могли найти доказательств подобному близкому родству, однако подтвердили базовое положение морских слонов в систематике настоящих тюленей.

Бой морских слонов