Морской конек

   Морской конек — род небольших морских костистых рыб семейства морских игл отряда иглообразных. Число видов морских коньков сосотавляет около 50. Необычная форма тела конька напоминает шахматную фигурку коня. Многочисленные длинные шипы и лентообразные кожистые выросты, расположенные на теле конька, делают его незаметным среди водорослей и недоступным для хищников. Размеры морских коньков составляют от 2 до 30 см, в зависимости от вида, к которому принадлежит конкретная особь. Интересной особенностью морского конька является то, что у них потомство вынашивает самец.

    Систематика морского конька весьма запутанна из-за уникальной способности этих рыбок изменять свою внешность - окраску и даже форму тела. Ближайшими родственниками морских коньков являются небольшие рыбки - морские иглы, имеющие много общего в строении организма с коньками. Однако форма тела и манера передвижения в воде у морских "лошадок" совершенно необычна.

    Тело морских коньков в воде располагается нетрадиционно для рыб - вертикально или по диагонали. Причиной этого является относительно крупный плавательный пузырь, большая часть которого находится в верхней части туловища морского конька. Спутать этих грациозных и красочных рыбок, похожих на ювелирные изделия или игрушки, невозможно ни с одним обитателем водной стихии.

    Тело морского конька покрыто не чешуей, а костными пластинами. Колючая броня защищает их от опасности. Броня настолько прочна, что ее почти невозможно сломать даже у засохшего мертвого животеоно. Однако в своем панцире он так легок и быстр, что буквально парит в воде, а его тело переливается всеми цветами радуги - от оранжевой до сизо голубой, от лимонно желтой до огненно красной. По яркости расцветки впору сравнить эту рыбу с тропическими птицами и ярко окрашенными рыбами коралловых рифов.

    Обитают эти рыбы в морях тропической и субтропической зон. Их ареал опоясывает весь земной шар. Морские коньки живут на мелководьях среди зарослей морских водорослей или среди кораллов. Это оседлые и в целом очень малоподвижные рыбы. Обычно морские коньки обвивают хвостом веточку коралла или пучок морской травы и проводят в таком положении большую часть времени. А вот крупные морские драконы прикрепляться к растительности не умеют. На небольшие расстояния они плывут держа тело вертикально, если им приходится покинуть «дом», то они могут плыть в почти горизонтальном положении. Плавают они медленно. Вообще характер этих рыб удивительно спокойный и кроткий, морские коньки не проявляют агрессии к соплеменникам и другим рыбам.

    Питаются они планктоном. Мельчайших рачков они выслеживают, смешно вращая глазками. Как только жертва приблизится к миниатюрному охотнику, морской конек раздувает щеки, создавая отрицательное давление в полости рта и всасывает рачка словно пылесос. Несмотря на маленькие размеры коньки большие любители покушать и могут предаваться обжорству до 10 часов в сутки.

    У морских коньков всего три маленьких плавника: спинной помогает плыть вперед, а два жаберных плавника поддерживают вертикальное равновесие и служат рулем.

    В минуту опасности морские коньки могут значительно ускорить движение, взмахивая плавниками до 35 раз в секунду (некоторые ученые называют даже цифру 70). Виртуозно им удаются и вертикальные маневры. Меняя объем плавательного пузыря, эти рыбы движутся вверх вниз по спирали. Тем не менее, стремительно плавать морские коньки не способны - они считаются рекордсменами по медлительности плаванья среди известных рыб. Большую часть времени морской конек неподвижно висит в воде, зацепившись хвостом за водоросль, коралл или даже шею сородича.

    Коньки могут передвигаться «верхом» на рыбах. Благодаря своему изогнутому хвосту, морские коньки могут путешествовать на большие расстояния. Они хватаются за плавники окуня и держаться до тех пор, пока рыба не заплывет в заросли водорослей. А еще коньки хватают хвостом свою пару и плавают в обнимку.

    Глаза у морских коньков крупные, зрение довольно острое. Хвост их загнут крючком к животу, а голову украшают рожки различных форм.

    Глаза коньков двигаются независимо один от другого. Орган зрения у морского конька похож на глаза хамелеона. Один глаз у этих рыбок может смотреть вперед ,а второй - видеть то, что происходит сзади.

    Морские коньки обладают способностью изменять окраску своего тела, что позволяет им искусно маскироваться в зарослях и среди донного ландшафта. Притаившегося морского конька почти невозможно разглядеть в засаде, если не приглядеться чрезвычайно внимательно. Способность маскироваться необходима морским конькам и для защиты и для удачной охоты, ведь они относятся к активным хищникам.

    В морях, омывающих берега России, морские коньки представлены всего двумя-тремя видами - черноморский морской конек: водится в Черном и Азовском морях, а также японским морским коньком, проживающим в Японском море. Изредка в Черном море можно встретить длинномордого морского конька, распространенного в морях средиземноморского бассейна. Для постоянного проживания морские коньки выбирают местечки поспокойнее; бурное течение и шумные приливные волны им не нравятся.

    Морские коньки моногамные рыбы, живут они семейными парами, но периодически могут менять партнеров. Характерно, что эти рыбы вынашивают икру, причем самцы и самки меняются ролями. В брачный период у самок вырастает трубковидный яйцеклад, а у самца утолщенные складки в области хвоста формируют сумку. Перед нерестом партнеры исполняют продолжительный брачный танец.

    Самка откладывает икринки в сумку самца и он вынашивает их около 2 недель. Новорожденные мальки выходят из сумки через узкое отверстие. Морские драконы сумки не имеют и вынашивают икру на стебле хвоста. Плодовитость разных видов колеблется от 5 до 1500 мальков. Новорожденные рыбки полностью самостоятельны и удаляются от родительской пары.

    Среди морских коньков есть и очень маленькие представители, размером в пару сантиметров, встречаются и, своего рода, великаны длиной до 30 сантиметров. Самый крохотный вид - карликовый морской конек, встречается в Мексиканском заливе. Его длина не превышает четырех сантиметров. В Черном и Средиземном морях можно встретить длинномордого или пятнистого морского конька, длина которого достигает 12-18 сантиметров. Наиболее известны представители вида Hippocampus kuda, обитающего у берегов Индонезии. Морские коньки этого вида, их длина около 14 сантиметров, раскрашены ярко и пестро, некоторые - в крапинку, другие - в полоску. Самые крупные морские коньки водятся близ Австралии.

    Продолжительность жизни морских коньков составляет, в среднем - 3-4 года. Известна чрезвычайная живучесть этих рыбок - будучи извлеченными из воды, они могут прожить несколько часов и вернуться к нормальной жизни, если их выпустить в родную стихию.

    Естественных врагов у морских коньков немного - его тело чрезвычайно костляво и покрыто костными образованиями. Поэтому на него охотится только большой сухопутный краб, который способен переваривать такую трудноусваиваемую добычу. Для человека морские коньки опасности не представляют. Это миролюбивая безобидная рыбка, к тому же очень маленькая.

    Большую опасность для морских коньков представляет сам человек. В наши дни морские коньки находятся на грани вымирания - их поголовье стремительно сокращается. В Красную книгу занесено 30 видов морских коньков из 32, известных науке. Причин этому много, и одна из них - массовый отлов коньков у берегов Таиланда, Малайзии, Австралии и Филиппин. Экзотический внешний вид рыб обрёк их на то, что люди используют их в качестве сувениров и подарков.

    Отдельным пунктом в уменьшении численности популяций морских коньков является тот факт, что вкус этих рыб чрезвычайно ценится гурманами. Печень и икра морских коньков считаются деликатесом, хоть и обладают некоторыми слабительными свойствами. Блюдо из морского конька в некоторых ресторанах стоит до 800 долларов за порцию.

    Огромное количество морских коньков (по некоторым оценкам - до 80 млн. коньков в год) используется в странах тихоокеанского региона Азии и в Австралии для производства медицинских препаратов и снадобий. Эти лекарства используют, как обезболивающие средства, при кашле и астме, а также - как средство от импотенции. В последние годы эта дальневосточная "виагра" стала популярна и в Европе. О целебных свойствах мяса морских коньков люди знали еще с давних времен. Морские коньки использовалась для приготовления различных лекарств и снадобий во многих странах.

    В аквариумах содержать морских коньков не очень просто, они требовательны к кормам и подвержены болезням, однако наблюдать за ними очень интересно.

    Морские коньки умеют петь. В период брачных игр они исполняют вокруг своих партнеров и партнерш своеобразные танцы и аккомпанируют себе щелкающими звуками, темп которых может меняться.

    На основе анатомических, молекулярных и генетических исследований было выявлено, что морской конек является сильно измененной рыбой-иглой. Окаменевшие останки морских коньков встречаются достаточно редко. Наиболее изучены окаменелости вида Hippocampus guttulatus (синоним — H. ramulosus) из формаций реки Мареккья (итальянская провинция Римини). Эти находки датированы нижним плиоценом (около 3 млн. лет назад). Наиболее ранними окаменелостями морских коньков считаются два среднемиоценовых иглоподобных вида Hippocampus sarmaticus и Hippocampus slovenicus, обнаруженные в Словении. Их возраст оценивается в 13 млн. лет. По данным метода молекулярных часов, виды морских коньков и рыб-игл разделились в позднем олигоцене. Существует теория, что данный род появился в ответ на возникновение больших участков мелководий, которое было вызвано тектоническими событиями. Появление обширных отмелей привело к распространению водорослей, и, как следствие, животных, обитающих в данной среде.